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La energía de activación en las reacciones de la vida cotidiana

La energía de activación en las reacciones de la vida cotidiana

La energía de activación es una cantidad de energía mínima, característica de cada reacción, que es necesaria para que se forme el complejo activado (compuesto intermediario entre los reactivos y los productos) y, por fin, la reacción química ocurra.

Por lo tanto, sin ella la reacción no ocurre. Numerosos casos de reacciones comunes en nuestro cotidiano comprueban eso. Veamos algunos ejemplos:

Gas de cocina y encendedor: el gas de cocina y el gas contenido en un encendedor tienen afinidades con el oxígeno presente en el aire, para reaccionar y entrar en el combustión. Sin embargo, apenas abrir la válvula de salida, ocurriendo el escape del combustible, no es suficiente para que la reacción ocurra. Es necesaria una chispa, como la proveída por los fogones eléctricos, por la llama de un fósforo o por el atrito que hacemos en el encendedor.

Esto es porque, a fin de que se produzca la reacción, es necesario que al menos una fracción de las moléculas del sistema tenga la necesaria energía de activación y la chispa proporciona esa energía. Visto que la reacción es exotérmica, habrá la liberación de energía en la forma de calor suficiente para activar las otras moléculas y la reacción seguir ocurriendo.

Lo mismo ocurre con la vela, y el calor de la llama de una varilla de cerilla proporciona su energía de activación; y una vez que ha empezado su combustión, la quema continúa indefinidamente, si no hubiera ninguna influencia externa, o hasta que la vela se consuma.

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El gas de cocina, la vela y el encendedor necesitan de una chispa para reaccionar

Fósforo: para encender una cerilla de fósforo es necesario una fricción con la caja, proporcionando la energía de activación. Así, como en el caso del gas de cocina, del encendedor y de la vela, esa reacción es exotérmica y el calor del proceso realimenta el sistema y la reacción prosigue hasta los reactivos agotarse.

Agua oxigenada: la reacción de descomposición del agua oxigenada ocurre cuando la luz provee la energía de activación. Es por eso que ese compuesto normalmente es guardado en frascos opacos u oscuros, impidiendo la entrada de luz y, en consecuencia, su descomposición.

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Agua oxigenada guardada en frascos oscuros y opacos

Airbag: estos dispositivos que se utilizan principalmente en vehículos son balones de aire con pastillas de nitrógeno, que son accionados por una descarga eléctrica proporcionada por una central electrónica. Cuando el vehículo sufre un fuerte impacto, los sensores del coche emiten señales para esa unidad de control que proporciona la chispa, inflando el airbag. Esa reacción es de extrema importancia, pues amortigua el choque y evita daños físicos que podrían ser causados al conductor y los pasajeros.

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El airbag funciona mediante una chispa eléctrica

Reacciones en la atmósfera: el oxígeno y el nitrógeno presentes en la atmósfera solamente reaccionan cuando hay descargas eléctricas causadas por un rayo en días lluviosos, que proporcionan la energía de activación de la reacción. Ella también se produce dentro de los motores de explosión interna, cuando la vela del motor libera una chispa.

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La reacción entre el oxígeno y el nitrógeno de la atmósfera y en el moto del vehículo

Balas de armas de fuego: tanto en las balas como en los proyectiles militares (piezas de artillería que se asemejan a un cañón), el fusible está fundido y esto causa la combustión del propulsor. El choque mecánico causa la combustión del propelente. El choque mecánico causa esa explosión de los detonadores, siendo que el más común es el fulminato de mercurio, un compuesto explosivo que puede ser inflamado con un fuerte golpe.

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Imagen de obús militar

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