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Arnold Johannes Wilhelm Sommerfeld

Arnold Johannes Wilhelm Sommerfeld
Arnold Johannes Wilhelm Sommerfeld (1868 – 1951). Físico teórico alemán y matemático nacido en Königsberg, Prusia, hoy Kaliningrado, Rusia, ofreció notables contribuciones en el campo del espectro atómico. Estudió en Königsberg, entrando en contacto con dos estudiantes mayores: Minkowski y Wien. Después estudió en la Universidad de Königsberg, famosa en aquel momento como escuela de física teórica, creada por Franz Neumann, donde fue alumno de Hilbert, Hurwitz y Lindemann.

Pero sus intereses eran volcados en las matemáticas. Allí se graduó (1891) y fue hasta Gotinga, donde se convirtió en asistente de Klein (1893) trabajando en la teoría de funciones de una variable compleja y en las matemáticas puras para aplicación a temas de astronomía física. Fue su primer e impresionante trabajo guiado por Klein en la teoría matemática de las ecuaciones diferenciales parciales que implican difracción. Esto fue seguido por un trabajo en estudios del campo producido por un electrón moviéndose y la propagación de las ondas electromagnéticas.

Luego fue profesor de matemáticas en la Academia de minería en Clausthal (1897-1900), donde comenzó un estudio de giroscopios que duró trece años. Siguió trabajando con Klein, se convirtió en profesor de mecánica en la Technische Hochschule Aachen (1900) y de física teórica en Múnich (1906), donde se dedicó al estudio de los espectros atómicos. Estudió la posibilidad que los rayos X fueran ondas y consiguió probar su teoría usando difracción dimensional en cristales (1911). Desde entonces su principal área de interés se convirtió en la teoría cuántica. Su investigación condujo a la sustitución de las órbitas circulares de átomo de Niels Bohr para órbitas elípticas.

Introdujo los conceptos de números cuánticos magnéticos (1916-1920) que condujo al descubrimiento de los giros del electrón. Luego utiliza la mecánica estadística para mostrar las propiedades electrónicas de metales, sustituyendo la teoría de Lorentz (1905) y fue capaz de explicar características hasta ahora inexplicadas por la teoría clásica.

A los 71 años de edad, este brillante científico construyó, entonces, la más famosa escuela de física teórica de su tiempo en Múnich, y lamentablemente quedo clausurada, con sus treinta años de fama, con el ascenso del nazismo al poder (1940). Superviviente de la II Guerra Mundial, fue elegido miembro de la Royal Society (1926). Murió en un accidente de tráfico en Múnich, en 1951.

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