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La desgarradora tragedia de la Gran Depresión de 1929 con fotos exclusivas

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La Biblioteca del Congreso de los Estados Unidos, junto con la Universidad de Yale, publicaron en Internet más de 170.000 fotos tomadas entre los años 1935 y 1944, el período posterior a la caída de la Bolsa de Nueva York en 1929. La crisis económica más grande en la historia los EE.UU. en el inicio de la década de 1930 – la fuerza y riqueza excesiva de los años anteriores se transformó en pobreza y desempleo generalizados.

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Familia cenando a la luz de las velas en la década de 1930 (Foto: Photogrammar / Universidad de Yale)

Las fotos fueron tomadas algún tiempo después de la creación del New Deal, plan de gobierno implementado por el presidente Franklin Roosevelt de 1933. A medida que el plan fue cuestionado en los tribunales de todo el país, la Farm Security Administration (Agencia Seguridad agrícola, en traducción libre) realizó el mayor proyecto de fotografía patrocinado por el gobierno de Estados Unidos. El objetivo era documentar la crisis entre los más pobres en el país, concentrándose en las zonas rurales, los que justifica las medidas propuestas por el New Deal.

La Primera Guerra Mundial trajo una tremenda destrucción a Europa: países devastados, la reducción de la economía y muy poco consumo. En los EE.UU., que no intervinieron en el terreno de la batalla, la escena era todo lo contrario: la producción de alimentos y productos industriales creció exponencialmente, ya que la demanda de los países destruidos era muy alta. Por lo tanto, la economía de Estados Unidos creció en forma gigantesca entre 1918 a 1928. El país, uno de los más ricos en el mundo, prácticamente suministró todas las necesidades de Europa desgarrada por la guerra y también conquistado mercados en otros continentes. La moda era invertir en acciones en el mercado de valores, que sólo creció, y comprar a crédito para seguir consumiendo.

Tanta prosperidad generó avances en la tecnología, tales como la producción a gran escala de coches, mejoras en las telecomunicaciones y la popularización del cine general. La efervescencia cultural de la época se sintió en todo el mundo, lo que hizo popular el término Roaring Twenties (Locos Años 20, en traducción libre) para referirse a la década de 1920. También fue en ese momento que surgió el famoso american way of life, el estilo de vida atractivo de los americanos y envidiado en todo el mundo.

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Agricultores despojados de sus tierras por la reconstrucción de su casa en California, 1935 (Foto: Photogrammar / Universidad de Yale)

El crack de la Bolsa de Nueva York

En algún momento, la euforia y alegría llegaron a su fin. La economía europea comenzó lentamente a reconstruirse y producir por sí misma. Ya los EE.UU., que se encargaron de la fabricación y exportación en exceso, sintiendo rápidamente los efectos: había demasiados productos y un menor número de consumidores para comprarlos. Europa estaba de vuelta. Mientras tanto, todavía en trance por el crecimiento desenfrenado de la economía, la especulación en la Bolsa de Nueva York solo añadió más problemas: las acciones fueron compradas en masa, incluso con la evidencia de que un colapso venía.

El crack llegó con la reducción de los negocios, la gran cantidad de productos sin compradores y la especulación hicieron que la evaluación del mercado Dow Jones alcanzase su pico en septiembre de 1929. Era la señal de una crisis acercándose. Al darse cuenta del peligro, los muchos accionistas que negociaron en el mercado de valores comenzaron a poner sus acciones a la venta. Las muchas acciones y pocos compradores provocaron que sus valores cayesen drásticamente, lo que llevó al país casi a la ruina. De la noche al día, los ricos se habían vuelto pobres; fábricas y empresas se declararon en quiebra, miles de personas estaban sin empleo. En dos años, el producto nacional bruto se redujo un 60%. En 1931, quebraron más banco que durante toda la década de 1920.

Las colas por un plato de sopa aguada o por un pedazo de pan se extendieron por todo el país. Las personas terminaron desesperadas por la búsqueda de empleo. En el campo, el signo de la pobreza era claro: barrios pobres con chozas de cartón y proliferaron los agricultores que recorrían las calles en busca de servicios temporales. En las granjas abandonadas, los buitres comieron la carne de ovejas lanzados en los cañones, por los propios dueños, que no querían gastar dinero con la masacre. En la ciudad, la gente se moría de hambre. Nadie tenía dinero para consumir. El New York Times informó que había alrededor de 7.000 chicos limpiando zapatos para ayudar a la familia, y una multitud de vendedores ambulantes que vendían globos de colores, comida en las calles y todo tipo de objetos de adorno. Nueva York vivió sus días de miseria económica.

La crisis se hizo sentir en peso en todo el mundo. En América Latina, la producción de café, principal producto de exportación de las veces, alcanzó su punto máximo. El principal consumidor, los EE.UU., no tenía dinero para comprar varios sacos de grano que llenaban los puertos. No pudiendo exportar al país responsable de la compra del 70% de la producción, el gobierno decidió comprar unos 20 millones de sacos en stock y quemarlos para mantener bajos los precios y evitar la depreciación del producto.

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Camas al aire libre de familia viviendo en campo comunitario, en el estado de Oklahoma, 1939 (Foto: Photogrammar / Universidad de Yale)

Roosevelt y el New Deal

La elección de Franklin Delano Roosevelt en 1933, trajo consigo nuevas perspectivas: el programa del New Deal creado por el Presidente para restaurar la economía y ayudar a la población empobrecida. El plan se compone de cuatro pilares operativos: una enorme inversión en proyectos de infraestructura pública como hospitales, escuelas, puentes y plantas de energía, que movían millones de dólares y generaban millones de puestos de trabajo; el control del gobierno sobre la producción industrial con el fin de controlar los precios; la creación de más derechos laborales, tales como la reducción de las horas de trabajo, salario mínimo y el seguro de desempleo; y la destrucción de las existencias agrícolas, para elevar los precios.

Para entender el New Deal, hay que tener en cuenta el aumento del pensamiento keynesiano en la política estadounidense. Construido por John Maynard Keynes, el keynesianismo es una teoría económica que se opone al liberalismo, porque, contrariamente a esto, cree que el Estado es esencial en el control de la economía de un país. Los defensores del liberalismo creen que la economía se autorregula y debe ser operada solamente por los empresarios sumergidos en el mercado. Ya la economía keynesiana apuesta por el sistema capitalista en sí mismo no es suficiente para mantener la economía en proceso de cambio y el pleno empleo, lo que requiere la acción del Estado en su control.

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Granja comunitaria creada por el New Deal, que daría tierras y medios de sustento a la población pobre (Foto: Photogrammar / Universidad de Yale)

El New Deal generó buenos resultados. Hasta la Segunda Guerra Mundial, la situación se va normalizando gradualmente en los EE.UU.. Sin embargo, sólo con la nueva guerra es que la economía se ha recuperado de nuevo, tirando hacia arriba de nuevo la producción y las exportaciones para convertirse en una de las potencias económicas más fuertes hasta la actualidad.

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