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Alvan Graham Clark (padre)

Alvan Graham Clark
Alvan Graham Clark (1804 – 1887) Astrónomo y fabricante de lentes para telescopios nacido en Ashfield, cerca de Arunah Hill, Massachusetts, quien, junto con sus hijos George Bassett Clark (1827-1891), ingeniero, y Alvan Graham Clark Jr. (1832-1897), astrónomo, fundaron Alvan Clark & Sons (1860), en Cambridgeport. En esta compañía fijaron el patrón para lentes ópticas acromáticas de gran tamaño al final del siglo XX, con la producción de lentes objetivas de 40 pulgadas (100 cm) de diámetro de dos de los mayores telescopios del mundo: el Lick Observatory, en California (1888) y el moderno University of Chicago’s Yerkes Observatory, en Wisconsin (1897), el mayor telescopio de refracción del mundo.

El quinto de diez hermanos, poco se sabe sobre su padre, Thomas Clark. Comenzó carrera profesional trabajando en una fábrica de vagones, pero después de visitar una exposición de su arte en Hartford, renunció a su trabajo para el estudio de escultura, pintura y grabados en relieve. Casado (1826) con Mary Pease, ambos trabajaron como escritores hasta que renunció para ganarse la vida pintando retratos de grabado (1836). Moderadamente próspero como retratista y grabador, desarrolló un interés en la óptica con cerca de 40 años de edad cuando su hijo George Bassett Clark, estudiante de ingeniería en la Academia Phillips, hizo una demostración ante él sobre cómo fabricar un telescopio y la utilidad de éstos.

Con el interés en la astronomía aumentada motivado por la aparición de un cometa grande (1843), después de más de dos décadas trabajando en su estudio, se dio cuenta de una nueva perspectiva de trabajo más rentable para él y su familia. Esta familia se convirtió en fabricante de telescopios casi por accidente (1844). Sin duda debido a su constante verdadera devoción al negocio, era directamente responsable de la construcción del primer telescopio y por la fundación (1846) del núcleo de la futura empresa Alvan Clark & Sons para la fabricación de telescopios. Vendió su primer telescopio de fabricación propia para la escuela libre de Putnam en Newburyport, Massachusetts (1848). Recibió el grado de maestría honoraria de Amherst (1854), Princeton (1865) y la Universidad de Chicago (1866) por su trabajo con telescopios.

Estuvo una sola vez en Europa (1859) y también recibió la medalla de oro del zar Alexander III de Rusia (1885) para la construcción de un telescopio instalado en Pulkowa, San Petersburgo, Rusia. Desafortunadamente el Observatorio Pulkowa fue destruido durante la Segunda Guerra Mundial y aunque la lente principal fuese salvada, ella nunca fue reconstruida.

Después de cerca de 25 años sin pintar, al final de su vida hizo un retrato de sus dos hijos y un nieto. Murió en Cambridge, Massachusetts, a la edad de 83 años. Alvan Graham, también estaba profundamente involucrado en el negocio, pero mientras que su hermano estaba haciendo el trabajo mecánico, era tan agudo para los negocios como su padre y pasó a diseñar y probar gafas, además de tener una visión especial para ver dónde estaban los defectos y corregirlos. El Alvan Clark & Sons, se especializó en fabricar lentes ópticas para telescopios, algunos cuya calidad hasta hoy no superada, representando la primera contribución estadounidense significativa a la fabricación de instrumentos de astronomía.

La compañía fabricó la lente más grande del mundo, con 40 pulgadas de diámetro, en el Observatorio Yerkes en Williams Bay, Wisconsin, adquiridos por la Universidad de Chicago y aún sigue en funcionamiento. También construyó lentes de 36 pulgadas para el Observatorio Lick, Mount Hamilton, San José, California y de 26 pulgadas para el Observatorio Naval de Estados Unidos, con que las lunas de Marte fueron descubiertas (1877) por Asaph Hall.

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